Heetwaterbronnen wijzen mogelijk op leven Enceladus

c3c76319 6268 4225 acf0 070222becbe8Leeft er iets onder het oppervlak van de Saturnusmaan Enceladus? Het zou zo maar kunnen. Met de ontdekking van onderzeese heetwaterbronnen op het kleine hemellichaam, deze week gepubliceerd in Science, lijkt in elk geval aan vrijwel alle noodzakelijke voorwaarden te zijn voldaan.

Buitenaards leven

De vraag naar het bestaan van buitenaards leven houdt astronomen en biologen al honderden jaren bezig. Bij andere sterren zijn planeten ontdekt die als twee druppels water op de aarde lijken, en op de planeet Mars hebben lang geleden misschien bacteriën geleefd. Maar dat is allemaal ver weg in ruimte of tijd. Opwinding dus nu er in ons eigen zonnestelsel omstandigheden voorkomen waaronder nú iets zou kunnen leven.

Enceladus is niet meer dan 500 kilometer groot, en het oppervlak is stijf bevroren. Maar onder die ijslaag ligt een kilometers diepe oceaan, warm gehouden door de getijdenkrachten van Saturnus. De Amerikaanse planeetverkenner Cassini ontdekte in 2004 geiserachtige fonteinen die vanuit de diepte via scheuren in het ijs de ruimte in spuiten.

Hydrothermale bronnen

Op 28 oktober 2015 vloog Cassini met hoge snelheid dwars door die fonteinen heen, op nog geen 50 kilometer hoogte boven het oppervlak. Uit de metingen blijkt dat de pluimen waterstofmoleculen bevatten. Volgens Amerikaanse planeetonderzoekers is dat maar op één manier te verklaren: op de bodem van de Enceladus-oceaan moeten 'hydrothermale bronnen' voorkomen. De waterstofmoleculen ontstaan door reacties van het hete water met mineralen in de bodem.

Lees meer op Volkskrant